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Ya es oficial, el 25 de enero llegará a las tiendas la primera reedición de una zapatilla de LeBron James, la Zoom Generation. Habitualmente, Nike no usa el nombre del jugador en algunas signatures, como si estuviera tanteando el mercado ¿hay público para este jugador?  La primera zapatilla de LeBron se llamó Generation, la de Kidd Zoom Flight V, Legacy la de Paul Pierce y Steve Nash tuvo MVP, Trash Talk o Craddle Rock.

El color elegido para la vuelta de la Zoom Generation es ahora llamado "First Game", pero ¿realmente fue su primera zapatilla en la NBA?

Pasemos por alto los partidos de pre-season, amistosos en los que jugó con Jordan IX, III, Huarache 2K3 y dos colores de Ultramatic. Nike no conseguiría vender ediciones retro de las Ultramatic ni aunque fuera una colaboración con Supreme.

El 29 de octubre de 2003 en su primer partido oficial, LeBron se enfrentaba a los Kings en Sacramento, en uno de los estrenos más esperados de la historia de la NBA. Y no llevaba este color, sino white/black/red.

No fue una elección de última hora. Nike había orquestado una campaña publicitaria alrededor de este partido, con un anuncio en el que se recreaba ese primer partido. En ese anuncio LeBron jugaba con el mismo color de las Zoom Generation.

Los tres primeros partidos de los Cavs fueron como visitantes. Fue en el cuarto, ya como local contra Denver Nuggets, cuando llevó la Zoom Generation que ahora llaman First Game.

En este caso, Nike no ha usado en ningún momento el término "First Game" para referirse a este color. De hecho, en el interior de la llamada First Game aparece 11-5-2003, la fecha del cuarto partido de LeBron en la NBA. Quizás llamarle Zoom Generation "Fourth Game" sería un poco extraño.

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Ahora mismo Nike tiene a tres jugadores con signature en la NBA y dos de ellos juegan en el mismo equipo, Irving y LeBron. El día de Navidad se enfrentaban al tercero, Kevin Durant, y ambos estrenaban zapatillas. Desde luego es el escaparate perfecto, pero habría que preguntarse si es el momento adecuado ¿los jugadores de baloncesto no compran zapatillas para iniciar la temporada en septiembre?

Dos zapatillas estrenadas el mismo día, por dos jugadores del mismo equipo. LeBron sorprendió con las LeBron 14 a la vez que Nike lanzaba una escueta nota de prensa en la que solo se explicaba que utilizaba unidades máximas de Zoom articulado (al estilo de su anterior zapatilla), composite en el upper con cortes en laser y una tira realizada en materiales auxéticos (algo que conocemos de la serie Free). Aun sin fecha ni precio, las últimas LeBron tuvieron graves problemas de venta en Estados Unidos. Entre la poca información que ha ofrecido Nike no se habla del diseñador, aunque parece ser que continúa siendo Jason Petrie (desde que hizo unos desafortunados comentarios en twitter, Nike esconde el hombre de Petrie).

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El estreno de Irving fue más habitual. Unos días antes se dan a conocer los detalles técnicos, muy en la línea de la Irving II (suela curvada, pods de tracción...). El día del partido las mostró en dos colores, el diseñado para Navidad (blanco y dorado) y uno especial que se ponía a la venta el mismo día 25 por sorpresa. Y además, partidazo de Irving y canasta decisiva.

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La Irving 3 llega acompañada por una campaña que recuerda a la mítica Freestyle de 2001, pero esta vez la música la pone Questlove de The Roots.

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El verano en la NBA es el momento de los rumores, pero los rumores de 2003 estaban centrados en las zapatillas de LeBron James. En sus años de High School LeBron se dejaba querer por todas las marcas aunque finalmente fue Nike la que puso sobre la mesa 90 millones por un jugador prometedor pero que aun no se había enfrentado a nadie que pudiera beber una cerveza legalmente.

Trece años después suena extraño, pero en ese momento los tres jugadores que vendían zapatillas eran Iverson (Reebok), McGrady (adidas) y Jordan. Shaq vendía millones de sus baratijas y Kobe Bryant había finiquitado su contrato con adidas después de comprobar que no tenía la capacidad de vender que se le suponía (o al menos eso pensaba adidas). Nike tenía que apostar a lo grande; LeBron y Carmelo, que unas semanas después serían números uno y tres del draft (el dos fue para Milicic). El precio era alto, 90 millones por 7 años, unos 13 millones al año. Por poner la situación en perspectiva, 13 años después se habla del acuerdo histórico de adidas con Porzingis cuando las cifras son de 3-5 millones por año.

El miedo de Nike venía de Reebok y la entonces emergente And1. Dos años después adidas compró Reebok mientras que And1 fue desapareciendo poco a poco de la NBA. Nike se quedó con los jugadores y adidas se vio obligada a responder haciéndose con los equipos.

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¿Y LeBron? Además de aquellos 90 millones, puso su maquinaria social a las órdenes de LeBron, que recibió una visita de Michael Jordan para convencerle de que Nike sería el mejor destino. Con una diferencia fundamental, la primera Jordan no era más que un refrito de modelos existentes con un nuevo color (lo sé, ese comentario duele). Tres históricos diseñadores de Nike, Tinker Hatfield, Eric Avar y Aaron Cooper, presentaron a LeBron la que sería su primera zapatilla, Zoom Generation, que no tendría su nombre en un intento de calmar el hype creado por su llegada a la NBA. Michael Jordan sufrió las iras de los veteranos como Isiah Thomas o George Gervin porque consideraban que un novato no debía tener una zapatilla con su propio nombre. LeBron prefería entrar sin hacer tanto ruido.

El diseño se suponía inspirado en el Hummer H2, un coche que recibió como regalo de cumpleaños y que le creó ciertos problemas a LeBron (se suponía que un jugador de instituto no debía cobrar y no podía aceptar regalos). En los primeros bocetos se aprecia un logotipo con 5 franjas porque Nike planteó la posibilidad de que LeBron jugara con el número 5, que hacía referencia a su estilo de juego total. El logo, evidentemente, fue deshechado una vez que LeBron eligió el 23.

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Tal y como había ocurrido durante sus partidos en St Vincent-St Mary, durante la pretemporada todo el mundo esperaba algo nuevo en sus pies. Sin embargo LeBron eligió Jordan IX, III, Huarache 2K3 y dos colores de una Ultramatic que pasaba por ser una zapatilla seria para juego, sin el más mínimo interés por las fotos.

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Su primer contacto con la Zoom Generation fue la grabación de un anuncio para Nike y las fotos no le muestran demasiado entusiasmado. Si te entregan unas zaptaillas con tu nombre ¿te importarían los calcetines y la banda para el pelo? Si te preguntas cómo eran las cosas hace 13 años, LeBron tenía un Nokia.

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El 29 de octubre de 2003 las estrenaba en cancha frente a los Kings. 13 años después se plantea la posibilidad de una reedición y el propio LeBron ha sido el primero en avivar el fuego al llevarlas en un entrenamiento durante las últimas finales.

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